Одним из кардинальных вопросов общей проблемы строения стекла является вопрос о характере и степени неоднородности его строения. Исторически первым аспектом неоднородного строения стекла было предположение о существовании в стекле кристаллитов, т. е. мельчайших локальных геометрически упорядоченных областей, в которых расположение структурных элементов имеет большую, приближающуюся к кристаллической, упорядоченность по сравнению со среднестатистическим расположением. Такую неоднородность в дальнейшем назвали «физической неоднородностью», противопоставляя ее «химической неоднородности» стекла — локальным отклонениям от среднего состава стекла по сортам атомов и по их химическим связям. Правильнее говорить о структурной и химической неоднородности.

Отсюда следует, что отдельная область химической упорядоченности может в принципе состоять из структурно неоднородных областей (но не наоборот) и что неоднородность однокомпонентных стекол может быть только структурной. Если же отвлечься от внутренней структуры химически упорядоченных областей и рассматривать их как элементарные структурные образования, то и они могут быть распределены в стекле с той или иной степенью структурной упорядоченности. Необходимость различать структурную и химическую упорядоченность в стеклах впервые отметил один из авторов настоящей статьи и различные аспекты неоднородного строения стекла рассмотрены им отдельно.

Здесь же мы остановимся исключительно на химически неоднородном строении стекла, так как ликвация стекол является одним из главных его проявлений. Напомним, что одновременно с первыми рентгенографическими исследованиями строения стекла гипотеза о его химически неоднородном строении развивалась на базе интерпретации концентрационных и температурных зависимостей некоторых свойств стекол Р. Л. Мюллером и О. К. Ботвинкиным.